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销售额连续5年下滑,人工智能Watson成为IBM失败的投资?

时间: 2017-07-27阅读:

「AI For Business」,作为最早的 AI 玩家,IBM 对于人工智能的定位始终是清晰而坚定的。



全力押宝人工智能Watson,但IBM的转型之路似乎遭遇瓶颈,公司营收连续21个季度下滑。


华尔街投行Jefferies分析师JamesKisner认为,尽管Watson平台是当前最完善的平台之一,但在人工智能领域,IBM已经输给了其他对手。“亚马逊、苹果、Facebook、谷歌母公司Alphabet以及大量初创公司在AI市场的位置都领先IBM。”



那么,这是不是意味着人工智能Watson已成为IBM失败的投资?IBM Watson的未来又会怎样?IBM将如何处理AI领域日渐激烈的竞争?投资者对于Watson的态度又将如何转变?

 

明星Watson频遭质疑  已成IBM失败的投资?


提及沃森,这个自从 6 年前在美国答题秀节目Jeopardy 中打败人类选手,就占据了无数的新闻头条,并最早商业化(主要用于医疗领域癌症的检测和预防)的所谓AI系统。不过,随着时间的推移,近期沃森却屡屡遭受业内的质疑。



在去年,IBM Watson和休斯敦安德森癌症研究中心(MD Anderson Cancer Center)分道扬镳,IBM股价受到影响;


今年5月,在CNBC的金融市场观察栏目“Closing Bell”上,风险投资人Chamath Palihapitiy更是语出惊人:“实话实说,Watson就是个笑话。我认为,IBM非常擅长利用销售和营销手段,来诱导信息不对称的人掏腰包。”


7月13日,杰富瑞投资银行分析师詹姆斯·基斯纳(James Kisner)的报告更是给IBM的未来蒙上阴影。James Kisner称:IBM对沃森的投资很难给股东带来价值回报,并用案例说明了IBM沃森存在的广泛问题。即该案例来自IBM沃森与MD安德森癌症中心之间的合作,即在向沃森项目浪费了6000万美元之后,MD安德森癌症中心最终停止了与IBM在这方面的合作,并承认这项技术尚未准备好临床使用。而MD安德森癌症中心的情况并非个案。多名人工智能领域的创业者都表示,他们在金融服务和生物科技领域的客户在与IBM打交道时都有过类似经历。


Kisner报告中发现的另一个问题在于IBM的AI人才不足。在计算新时代中,各个科技公司都必须在AI、深度学习、数据挖掘等领域网罗人才。而对于IBM来说,这个过程在目前并没有得到足够的重视。以亚马逊为例,其公布的AI相关领域招聘职位超过IBM的十倍。


IBM、亚马逊、苹果在AI、机器学习、深度学习领域的招聘数据对比


而美国认知科学会创始人 Roge Schank认为沃森根本不是认知计算系统,IBM 有夸大吹嘘嫌疑。

……


在人才招募领域落后于竞争对手的同时,IBM对开发者的支持策略也发生了巨大的变化。在2016年10月,Watson Conversations(Watson支持的聊天机器人)API价格下降了70%。如此大的变动也让市场对IBM产生了质疑,进一步加快了IBM Watson相关应用开发者的流失,也在一定程度上造成了Watson在应用领域上的不佳表现。


从财报看,虽然IBM目前并不单独披露Watson的财务数据,但从投入来看,近几年以沃森为主线的投资项目并不在少数。2015年以来,IBM宣布了多个有关医疗健康领域的公司收购案,以巩固沃森在健康数据分析方面的能力。


比如可以查看5000万份美国患者病例的分析公司Explorys,为医生提供数据方面分析的Phytel,医疗数据公司Truven、医疗影像与临床系统提供商Merge Healthcare。据不完全统计,收购这些公司花费了IBM超过40亿美元,这相当于IBM2016年单季度净利润的两倍。


这也在一定程度上反映出,尽管IBM Watson是市面上最成熟的AI平台之一,他们目前在宣传、人力和数据方面的问题也为希望进军人工智能领域的开发者提了一个醒。通过IBM Watson这一个案例,市场对AI领域出现了更多的反思,几年前市场中对AI开发的乐观态度也逐渐有所转变。

 

Watson的挑战与机会


人工智能认知系统沃森被视为是目前IBM最具发展潜力的业务。2016年1月,罗睿兰在消费电子展上宣布,IBM将成为一家认知解决方案云平台公司,毫无疑问,在这个转型目标中,Watson是核心主角。


可以说,IBM 对自家人工智能的定义很清晰——为企业的垂直业务提供专业的商用 AI 服务,通过将 AI 技术、服务打包交付给企业,从而帮助企业完成业务智能化转型或升级附能。



而 Watson 则是 IBM 人工智能战略中最关键也是最抢眼的那个载体,Watson 是认知计算系统的典型代表,也是 IBM 整体人工智能技术的集中体现。


但转型的新业务一直未被业界看好,项目也无法提供实际的应用前景,从而导致了投资者对其失去信心。最终IBM在AI领域的研究项目似乎是耗费了大量的人力财力,但却几乎得不到任何回报。


“现阶段IBM所遇到的最大挑战是,如何更好的发挥在基础架构、数据集成和专业服务领域与AI之间的协同能力”,第三方咨询机构Forrester首席分析师戴鲲认为,“作为一家全球领先的超大型企业,IBM从传统业务向数字业务的转型本身非常具有挑战性,能够取得当前的成果已属不易,但距离投资者与市场的期待仍有差距,实现增长仍需要一定时间。”


事实上,自2011年以来,IBM从未实现过年营收增长,PC、操作系统软件等传统业务成为IBM的“包袱”,而人工智能、云服务等新业务则面临着激烈的市场挑战。


据Synergy Research统计,目前云服务市场前三位由亚马逊AWS、微软Azure和GoogleCloud平台占据,IBM并未挤进前三。更有消息称,被Facebook收购后的WhatsApp将计划放弃使用IBM的云服务。



如此说来,IBM就真的会在转型AI的道路上渐行渐远吗?风投公司 Bessemer Venture的合伙人Stephen Kraus却不这样认为,他认为如果持续下去Watson沃森最终还是能够改善保健活动以及降低医疗成本的,但这可能需要至少五年的时间,并且沃森依然不能取代医生。


不久前的电话会议上,IBM高级副总裁兼CFOMartin Schroeter依然对云计算业务的发展前景表示看好,他认为IBM的“战略需求收入”将在下半年加速增长,原因是包括新服务合同以及新的大型机服务器等业务将带动业绩增长。比如与劳埃德银行集团签署的10年期协议,这是IBM有史以来最大的云订单之一。


事实上,尽管营收出现持续下滑,但Watson Health的表现优异,将成为IBM的业绩新增长点。IBM表示,“在第二季度,我们看到了Watson正在全球继续扩张,认知智能拥有全球性的机会,而非仅仅在纽约、波士顿或硅谷这些中心城市,因此Watson的机会不能只局限在这些地方。”


而且,这还仅仅是开始。目前IBM的沃森肿瘤覆盖癌种为肺癌、乳腺癌、直肠癌、结肠癌、胃癌、宫颈癌和卵巢癌7种癌症提供咨询服务,2017年将会扩展到8-12个癌种。随着未来Watson for Oncology将覆盖新的癌种,患者、医生服务数量以及营收潜力还将进一步增长。


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